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¿Qué es la Neuroplasticidad?

Neuroplasticidad vs Neurogénesis

¿Cuál es el significado de la neuroplasticidad?

El término «neuroplasticidad» fue utilizado por primera vez por el neurocientífico polaco Jerzy Konorski en 1948 para describir los cambios observados en la estructura neuronal (las neuronas son las células que componen nuestros cerebros), aunque no fue ampliamente utilizado hasta la década de 1960.

Sin embargo, la idea se remonta aún más lejos (Demarin, Morović y Béne, 2014): el «padre de la neurociencia», Santiago Ramón y Cajal, habló sobre la «plasticidad neuronal» a principios del siglo XX (Fuchs y Flügge, 2014). Reconoció que, en contraste con la creencia actual en ese momento, los cerebros podrían cambiar después de que una persona haya alcanzado la edad adulta.

En la década de 1960, se descubrió que las neuronas podían «reorganizarse» después de un evento traumático. Investigaciones posteriores encontraron que el estrés puede cambiar no solo las funciones sino también la estructura del cerebro en sí (Fuchs y Flügge, 2014).

A fines de la década de 1990, los investigadores descubrieron que el estrés en realidad puede matar las células cerebrales, aunque estas conclusiones aún no son completamente ciertas.

Durante muchas décadas, se pensó que el cerebro era un «órgano no renovable», que las células cerebrales se otorgan en una cantidad finita y mueren lentamente a medida que envejecemos, ya sea que intentemos mantenerlas cerca o no. Como dijo Ramón y Cajal, “en los centros para adultos, las vías nerviosas son algo fijo, terminado, inmutable. Todo puede morir, nada puede ser regenerado ”(como se cita en Fuchs y Flügge, 2014).

Esta investigación encontró que hay otras formas en que las células cerebrales mueren, otras formas para que se adapten y reconecten, y tal vez incluso formas para que vuelvan a crecer o reponerse. Esto es lo que se conoce como «neurogénesis».

Neuroplasticidad vs. Neurogénesis

Aunque relacionadas, la neuroplasticidad y la neurogénesis son dos conceptos diferentes.

La neuroplasticidad es la capacidad del cerebro para formar nuevas conexiones y vías y cambiar la forma en que están conectados sus circuitos; La neurogénesis es la capacidad aún más sorprendente del cerebro para desarrollar nuevas neuronas (Bergland, 2017).

Puedes ver cómo la neurogénesis es un concepto más emocionante. Una cosa es trabajar con lo que ya tenemos, pero el potencial para reemplazar realmente las neuronas que han muerto puede abrir nuevas fronteras en el tratamiento y la prevención de la demencia, la recuperación de lesiones cerebrales traumáticas y otras áreas que probablemente ni siquiera pensamos de.

La teoría y los principios de la neuroplasticidad.

Antes de adelantarnos demasiado, tomemos un momento para analizar la teoría y los principios que sustentan la neuroplasticidad.

Primero, debemos tener en cuenta que, aunque tenemos una definición bastante sucinta de neuroplasticidad, la realidad está un poco menos definida. Los expertos en neuroplasticidad Christopher A. Shaw y Jill C. McEachern lo describen de esta manera:

«Si bien muchos neurocientíficos usan la palabra neuroplasticidad como un término general, significa diferentes cosas para los investigadores en diferentes subcampos … En resumen, un marco mutuamente acordado no parece existir» (2001).

Christopher A. Shaw y Jill C. McEachern

Shaw y McEachern escriben que hay dos perspectivas principales sobre la neuroplasticidad:

  1. La neuroplasticidad es un proceso fundamental que describe cualquier cambio en la actividad neuronal final o la respuesta conductual, o;
  2. Neuroplasticidad es un término general para una vasta colección de diferentes fenómenos de adaptación y cambio cerebral.

La primera perspectiva se presta a una teoría única de la neuroplasticidad con algunos principios básicos, y esa investigación sobre el tema contribuiría a un marco de neuroplasticidad único e inclusivo. La segunda perspectiva requeriría numerosos marcos y sistemas diferentes para comprender cada fenómeno.

Desafortunadamente, todavía no existe una teoría unificadora de neuroplasticidad que pueda exponer aquí en términos simples. Todo lo que puedo decir con certeza es que este todavía es un campo joven y todos los días surgen nuevos hallazgos.

Lo que sí sabemos ahora es que hay dos tipos principales de neuroplasticidad:

  • Neuroplasticidad estructural , en la cual cambia la fuerza de las conexiones entre neuronas (o sinapsis).
  • Neuroplasticidad funcional , que describe los cambios permanentes en las sinapsis debido al aprendizaje y el desarrollo (Demarin, Morović y Béne, 2014).

Ambos tipos tienen un potencial emocionante, pero la neuroplasticidad estructural es probablemente la que más se atiende en este momento; Ya sabemos que algunas funciones pueden ser redirigidas, reaprendidas y restablecidas en el cerebro, pero los cambios en la estructura real del cerebro son donde se encuentran muchas de las posibilidades emocionantes.

Neuroplasticidad y Psicología

La teoría y los principios de la neuroplasticidad.

Estas nuevas líneas de investigación son interesantes para los neurocientíficos, biólogos y químicos, pero también son interesantes para los psicólogos.

Además de los cambios en la forma en que funciona el cerebro y las adaptaciones funcionales, la neuroplasticidad también ofrece posibles vías para el cambio psicológico.

Como señala Christopher Bergland (2017),

“Se podría especular que este proceso abre la posibilidad de reinventarse y alejarse del status quo o superar eventos traumáticos pasados ​​que evocan ansiedad y estrés. Los recuerdos basados ​​en el miedo a menudo conducen a conductas de evitación que pueden evitar que viva su vida al máximo ”.

Christopher Bergland

Ya usamos medicamentos y productos químicos para cambiar la forma en que funciona nuestro cerebro, y la psicología ciertamente ha hecho un gran esfuerzo para aprender cómo cambiar la forma en que funciona el cerebro modificando nuestros patrones de pensamiento. ¿Qué sucede si realmente podemos hacer cambios permanentes y significativos en la estructura y función de nuestro cerebro a través de actividades simples que a menudo hacemos en un día normal?

Aquí es donde entra en juego la importancia del aprendizaje.

Neuroplasticidad y Aprendizaje

La relación entre neuroplasticidad y aprendizaje es fácil de suponer: cuando aprendemos, formamos nuevas vías en el cerebro. Cada nueva lección tiene el potencial de conectar nuevas neuronas y cambiar el modo de operación predeterminado de nuestro cerebro.

Por supuesto, no todo el aprendizaje se crea de la misma manera: aprender nuevos hechos no necesariamente aprovecha la sorprendente neuroplasticidad del cerebro, pero aprender un nuevo idioma o un instrumento musical sí lo hace. Es a través de este tipo de aprendizaje que podemos ser capaces de descubrir cómo recablear el cerebro a propósito.

La medida en que aplicamos las habilidades casi mágicas del cerebro también depende de qué tan invertidos estamos en promover la neuroplasticidad y cómo abordamos la vida en general.

Una mentalidad de crecimiento y neuroplasticidad

Hemos escrito sobre la mentalidad de crecimiento antes, pero realmente no conectamos el tema con la neuroplasticidad. La conexión es importante.

Una persona con una mentalidad de crecimiento cree que él o ella puede ser más inteligente, mejor o más hábil en algo a través del esfuerzo sostenido, que es exactamente lo que nos dice la neuroplasticidad. ¡Se podría decir que una mentalidad de crecimiento es simplemente aceptar la idea de neuroplasticidad en un nivel amplio!

¿La neuroplasticidad cambia con la edad?

Como es de esperar, la neuroplasticidad definitivamente cambia con la edad, pero no es tan negra y blanca como podría pensar.

Neuroplasticidad en niños

El cerebro de los niños está en constante crecimiento, desarrollo y cambio. Cada nueva experiencia provoca un cambio en la estructura, función o ambos del cerebro.

Al nacer, cada neurona en el cerebro de un bebé tiene aproximadamente 7,500 conexiones con otras neuronas; a la edad de 2 años, las neuronas del cerebro tienen más del doble de conexiones en un cerebro adulto promedio (Mundkur, 2005). Estas conexiones se eliminan lentamente a medida que el niño crece y comienza a formar sus propios patrones y conexiones únicos.

Hay cuatro tipos principales de neuroplasticidad observados en niños:

  1. Adaptativo: cambios que ocurren cuando los niños practican una habilidad especial y permiten que el cerebro se adapte a cambios funcionales o estructurales en el cerebro (como lesiones);
  2. Deterioro: los cambios ocurren debido a trastornos genéticos o adquiridos;
  3. Excesivo: la reorganización de nuevas vías desadaptativas que pueden causar discapacidad o trastornos;
  4. Plasticidad que hace que el cerebro sea vulnerable a las lesiones: se forman vías neuronales dañinas que hacen que las lesiones sean más probables o más impactantes (Mundkur, 2005).

Estos procesos son más fuertes y más pronunciados en niños pequeños, lo que les permite recuperarse de una lesión con mucha más eficacia que la mayoría de los adultos. En los niños, se pueden observar casos profundos de crecimiento neuroplástico, recuperación y adaptación.

Neuroplasticidad en adultos

Esta capacidad no está ausente en los adultos, pero generalmente se observa menos que en los niños y con fuerzas más bajas; Sin embargo, el cerebro adulto todavía es capaz de cambios extraordinarios.

Puede restaurar conexiones y funciones viejas y perdidas que no se han utilizado en algún tiempo, mejorar la memoria e incluso mejorar las habilidades cognitivas generales.

El potencial generalmente no es tan grande en adultos mayores como en niños y adultos jóvenes, pero con un esfuerzo sostenido y un estilo de vida saludable, los adultos son tan capaces de promover cambios positivos y crecimiento en sus cerebros como las generaciones más jóvenes.

¿Conoces la meditación ASMR?

Para ver algunas de las formas sorprendentes en que la neuroplasticidad puede afectar el cerebro adulto, ¡sigue leyendo aquí!

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